Curiosa patata

Los conquistadores españoles trajeron a Europa esta planta originaria del Nuevo Continente como una curiosidad botánica. Con el paso de los años, su tubérculo se convirtió en uno de los principales alimentos para el ser humano por su fácil cultivo y su calidad nutritiva. Ahora, sus usos son de lo más variado.

La patata no solamente es uno de los alimentos protagonistas de la gastronomía de medio mundo, su aprovechamiento va mucho más allá, desde aplicaciones en el campo de la tecnología hasta la realización de cosméticos y alcohol, pasando por la elaboración de papel de prensa o de bolsas ecológicas hechas a base de su almidón. A pesar de los años que lleva siendo parte de nuestra dieta, su origen, genética y fisiología sigue siendo un auténtico desafío para los científicos, que la utilizan como planta modelo de sus investigaciones, desarrollando incluso miles de variedades, muchas de las cuales se han ido quedando obsoletas por la aparición de otras con mayor rendimiento y adaptabilidad.

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Las variedades de patata se pueden diferenciar por el color de la epidermis y de la pulpa, la resistencia a enfermedades, la duración del ciclo de cultivo o los requerimientos nutritivos. Se estima que en el mundo existen más de 5.000 variedades de patata, 3.000 de las cuales siguen cultivándose en su zona originaria, la cordillera andina. Un cultivo que es el cuarto más importante a nivel mundial, por detrás del maíz, el trigo y el arroz, y se calcula que en total hay alrededor de 195.000 kilómetros cuadrados destinados a la patata, que producen más de 300 millones de toneladas.

 

Un poco de historia

El nombre de patata (Solanum tuberosum) proviene del préstamo lingüístico del quechua "papa". Este, combinado con la palabra batata (lpomoea batatas), palabra originaria de la isla "La Española", dio como resultado la aparición de la palabra patata, un nombre que por la similitud de formas fue utilizado por los conquistadores tanto para denominar a la patata como la batata.

 

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La patata llegó a España procedente de Perú en 1554. En aquellos momentos se trataba de una planta que causaba curiosidad por su gran tubérculo y sus hojas perennes, pero con poca comercialización. Aún así, las sequías y hambrunas que vivió España en los años setenta del s.XVI hicieron que estos tubérculos de bajo precio llegaran a un centro benéfico sevillano. Pronto la patata se reveló como un alimento nutritivo y su aceptación fue siendo cada vez mayor, especialmente por la gente más humilde.

 

A finales del s.XVI, la patata también fue traída a Roma por el naturalista y botánico Carolus Clusius, que la describió como una pequeña trufa o "tartuffoli", y poco después llegó también a Gran Bretaña procedente de Colombia. En Francia llegó más tarde, en el s.XVII, apadrinada por el farmacéutico y grastrónomo Antoine Parmentier que popularizó su consumo, ofreciendo en sus banquetes menús únicamente a base de patatas para las clases más pudientes.

 

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A Irlanda también llegó en el s.XVII, curiosamente en estos dos últimos países su consumo se popularizó rápidamente hasta convertirse en la base alimentaria de la población. De hecho, su carencia por la destrucción de cosechas provocó fuertes crisis en los dos lugares, las consecuencias de las cuales se tradujeron en revoluciones en el pueblo y en fuertes cambios sociales, políticos y económicos.

Sin embargo, si revisamos la historia el caso más curioso de llegada de la patata estuvo en Prusia, donde Federico lo Grande forzó su introducción en la dieta de sus súbditos, que temían que fuera venenosa, amenazando con cortar la nariz y las orejas de todo aquel que se negara a comerla.

 

Patatas, hasta en el espacio

En investigación la patata es una planta modelo de estudio para etnobotánicos, arqueólogos, paleobotánicos, genéticos y biogeógrafos. Quizás su componente más importante sea el almidón, gracias al cual esta planta tiene muchas finalidades además de la estrictamente nutricional. Este almidón es utilizado en la industria farmacéutica, textil, de la madera y del papel como pegatina, como aglutinante, texturizador y relleno. Además, es un sustituto biodegradable del plástico de poliestireno, así que puede utilizarse para hacer platos, bolsas y cubiertos desechables.

 

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En el plano de los combustibles, el almidón de la patata también puede licuarse para obtener etanol, un componente apto para su producción. Un estudio realizado en New Brunswick, provincia de Canadá productora de papa, calculó que 44.000 toneladas de desechos industriales de la papa podrían producir de 4 a 5 millones de litros de etanol. Respecto a sus enzimas, son muchos los que han alabado la capacidad de la patata como antimanchas natural, de hecho las compañías que perforan pozos petroleros las utilizan para limpiar sus pozos.

 

Y para termianr, una curiosidad de altos vuelos: en octubre de 1995 la patata fue el primer vegetal que se cultivó en el espacio. La NASA pretende utilizar estas patatas espaciales para alimentar a los astronautas que participan en misiones largas y, tal vez, a futuras colonias espaciales.

Revista Espores. La veu del Botànic

Redacción de Espores, la veu del Botànic

Revista de divulgación científica del Jardín Botánico de la Universidad de Valencia

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