Humedales olvidados

Los Yolilalles, humedales costeros de Costa Rica y Nicaragua, sufren el mal de este tipo de ecosistema, la vulnerabilidad y la escasa protección. Saber su estado de conservación está entre los objetivos de algunos investigadores.

La destrucción acelerada de la cobertura boscosa y la indiscriminada explotación de recursos naturales son, sin duda, los principales problemas a los que se enfrenta la diversidad biológica del planeta. Como resultado del explosivo incremento demográfico y del aumento significativo en el consumo de recursos por parte de la población humana, cada vez es más difícil encontrar ecosistemas relativamente inalterados, donde el patrimonio biológico pueda mantenerse y las funciones ecológicas desarrollarse sin intervención.

 

Entre los ambientes más vulnerables y paradójicamente menos protegidos, se encuentran los humedales con sus asociaciones vegetales características: manglares, bosques inundados, pantanos, y yolillales. Los humedales costeros cumplen importantísimas funciones en el ecosistema como reservorios de agua, refugio y hábitat para organismos acuáticos y terrestres, y siendo lugares reproductivos para numerosos invertebrados, anfibios y peces.

 

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Caiman crocodylus sobre hojarasca de Yolillo en un yolillal anegado

 
Además son filtros de agua, protegen contra la erosión de sistemas litorales, amortiguan los efectos de tormentas y otros desastres naturales, y son rutas de paso de aves acuáticas migratorias. Sin embargo, y a pesar de estas funciones, y de su reconocido valor en el mantenimiento de biodiversidad, los humedales costeros son sobre-explotados o eliminados rápidamente, siendo convertidos en zonas para la agricultura o el desarrollo urbano.

 

La situación al otro lado del océano

En Costa Rica y Nicaragua los humedales costeros cubren cerca de 14000km2 del territorio combinado (aproximadamente el 8% del área superficial), aunque muchos de ellos han sido diezmados y se encuentran amenazados hoy día. Entre estos sistemas destacan los pantanos inundados de yolillo, conocidos localmente como yolillales, que cubren grandes extensiones principalmente en terrenos anegables y son dominados por la palma de yolillo, Raphia taedigera, única representante de su género en el continente Americano.

 

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(A) Raphia taedigera (Yolillo). (B) Suelo de yolillal lleno de semillas con tres juveniles de Yolillo. (C) Manto de neumatóforos (raíces que crecen hacia arriba, por encima del agua, para permitir una correcta oxigenación de las partes de la planta que quedan sumergidas) de yolillo

 
Al ser ambientes de difícil acceso se consideran importantes refugios de fauna silvestre, pero en general los estudios realizados sobre la dinámica de los yolillales o sobre su uso por parte de fauna son muy escasos. Son zonas pantanosas, consideradas como insalubres y cubiertas por densos crecimientos de palmas que dificultan su acceso y la movilidad en ellos. Por eso han sido poco visitados por científicos y los estudios ecológicos son prácticamente inexistentes. Revertir esta situación y describir la distribución y ecología de los yolillales en Costa Rica y Nicaragua, así como determinar su estado de conservación, han sido algunos de nuestros objetivos.

 

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Yolillal anegado


Los estudios

En verano los bosques de yolillo se secan parcial o totalmente durante algunos meses, lo que permite el uso del hábitat por parte de varias especies de aves, mamíferos y reptiles amenazados. Entre los más notables se encuentran el manigordo (Leopardus pardalis), zainos (Tayassu tajacu), mapaches (Procyon lotor), monos cariblancos (Cebus capuccinus), pavones (Crax rubra) y el cocodrilo americano (Crocodylus acutus). Incluso especies en peligro de extinción, como son el jaguar (Panthera onca), y el águila harpía (Harpia harpyja) pueden ser observados en estos pantanos.

 

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Algunas de las especies de anfibios y reptiles que se encontraron durante el estudio: (A) Corytophanes cristatus, (B) Kinosternon leucostomum, (C) Xenodon rabdocephala, (D) Caiman crocodylus, (E) Agalychnis callidryas

 

Es sabido además que mientras los ambientes aledaños son deforestados, algunas de esas especies se movilizan a estos humedales buscando refugio, por lo que actualmente parecen ser más fáciles de encontrar en yolillales que en los bosques donde otrora fueran comunes. Desgraciadamente, el valor del yolillal como hábitat para otras especies amenazadas continúa desconocido, un aspecto clave si se considera la acelerada tasa a la que este ambiente desaparece en Centroamérica.

 

Entre 2008 y 2010 iniciamos una serie de estudios en distintos yolillales de la Gran Cuenca del Río San Juan, entre Costa Rica y Nicaragua. Estos estudios pretendían determinar las especies vegetales y animales que se encontraban en los pantanos dominados por palmas y hacer modelos predictivos para determinar la riqueza esperable (número de especies) en ambientes similares de la región. Las expediciones fueron financiadas parcialmente por la Agencia Española de Cooperación Internacional y Desarrollo AECID, así como por el Vicerrectorado de Investigación de la Universidad de Costa Rica (UCR), y dirigidas por Juan S. Monrós (UV) y Mahmood Sasa (UCR).

 

A pesar de nuestros esfuerzos, las extremas condiciones que imponen los largos periodos de inundación imposibilitaron que lográsemos completar todas las metas trazadas. Los resultados generales que obtuvimos nos permiten concluir que los yolillales son ambientes más simples y pobres en especies que los bosques adyacentes, hay pocas especies tanto vegetales como animales que puedan soportar estas extremas condiciones de inundación, pero las pocas que hay suelen ser abundantes. Aunque siempre hay excepciones.

 

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Dificultad de movimiento en el yolillal

 

Enmarcado en los intereses del Plan de Conservación de Sitios del Plan de Manejo del Parque Nacional Tortuguero, Costa Rica, así como en el Plan de Manejo de la Reserva Indio Maíz de Nicaragua, este trabajo pretende fomentar estudios sobre la biodiversidad del yolillal, georeferenciar su ambiente y describir la fauna y flora asociados a ellos, identificando variables que afecten su distribución. Nuestros resultados son puramente preliminares, siendo nuestro objetivo mostrar que pese a su baja diversidad relativa y a las dificultades logísticas que ofrecen, los yolillales constituyen ambientes importantes en el mantenimiento de la diversidad regional.

 

Así pues, esperamos que este trabajo estimule a futuros investigadores en la necesidad de generar más conocimiento sobre estos humedales y que permita una mayor comprensión de los mismos. Para mayor información, estos trabajos, junto con el trabajo inédito de Ronald L. Myers sobre los pantanos dominados por palmas en Costa Rica, serán publicados en un suplemento especial de la Revista de Biología Tropical (de acceso gratuito) dedicado a los yolillales.

 

En este suplemento abordaremos cada uno de los temas de nuestro trabajo. Las aves, los reptiles y los anfibios que habitan estos ambientes, la vegetación asociada a estos lugares, la distribución de los Yolillos, su estado actual y su conservación en el presente y en el futuro. Además del trabajo inédito de Myers, que a pesar de haberse realizado como parte de su tesis de doctorado a finales de los años setenta, aún hoy día constituye la referencia más importante sobre la ecología y biología de los yolillales a lo largo de su distribución, siendo innegable su contribución en este suplemento.

Davinia Beneyto

Estudiant de Doctorat del Dr. Juan S. Monrós a l'Institut Cavanilles de Biodiversitat i Biologia Evolutiva. Llicenciada en Biologia amb màster en "Biodiversitat: Conservació i Evolució" per la Universitat de València.

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