Veggie, un huerto en el espacio

Ya sabemos que muchos de vosotros no sois astronautas ni vivís en el espacio exterior, pero no nos podemos resistir a contaros cómo funciona Veggie, el huerto espacial.

La vida humana en el espacio tiene un montón de complicaciones que a los terrícolas no nos preocupan demasiado: ¿cómo mantener una zanahoria bajo tierra si no hay gravedad? Tener un huerto en el planeta Tierra tiene toda la lógica del mundo pero ¿cómo lo hacen en la Estación Espacial Internacional? Porque allí también hay huertos.

 

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Cabecera del artículo ¿Verduras Astronautas?

 

No es la primera vez en Espores hablamos de Veggie (diminutivo de hortaliza en inglés), los huertos extraterrestres. El estudio de las mutaciones que sufren los vegetales al crecer en espacio exterior es el tema de ¿Verduras Astronautas?

 

Una verdulería lejana
El cultivo de verduras en la Estación Espacial Internacional no es una novedad puesto que Veggie fue instalado hace unos meses. Desde entonces la investigación genética y la horticultura conviven con la ingravidez.

 

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Veggie. Imagen del blog de Marta Renato

 

El objetivo de este cultivo no es la alimentación de la tripulación de la nave porque el uso de agua encarece mucho los alimentos y es más barato enviarlos deshidratados al espacio. No obstante, el huerto es un pasatiempo con mucho de éxito entre los astronautas.

 

Las plantas que crecen con ingravidez son más alargadas y más débiles puesto que la producción de lignina es menor. Las lechugas de la variedad romana roja han sido cultivados en periodos de 28 dias sobre un sustrato especial y los estudios intentan determinar si son o no seguros para el consumo humano. Aunque como ya hemos dicho, el cultivo para el consumo no es rentable en el espacio.

 

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Steve Swanson, astronauta y horticultor

 

Al repatriar estas verduras para cultivarlas en nuestro planeta, se ha visto que son mucho más débiles y susceptibles a las plagas debido a la debilidad de los tejidos desarrollados sin gravedad. Además, los genetistas trabajan para saber qué genes funcionan de forma diferente en el espacio que en La Tierra.

 

¿Cómo es Veggie?
Un sistema de cultivo en el que la superficie se optimiza al máximo y donde no se controlan los niveles de CO2 ni de oxígeno porque se usan los parámetros del módulo espacial. Las semillas se plantan sobre unas almohadillas estériles y se iluminan con leds rojas y azules. La planta modelo para los estudios es Arabidopsis Thailana que es germinada sobre un hielo en el interior de una placa petri. Miles de estas plantas son enviadas por miles en la la Universitat de Winsconsin donde se estudian 30.000 genes.

 

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Imagen de la web de la Universidad de Windsconsin

 

Encabezando estos estudios está el profesor de botánica Simon Gilroy y el estudiante post doctoral Won-Gyu Choi que vemos en la imagen de arriba desempaquetando un envío de plantas congeladas de Arabidopsis procedentes del espacio.

 

Además, este estudio está en marcha desde mayo pocas son las conclusiones que os podemos contar, pero el proyecto del huerto espacial nos parece interesantísimo y le seguiremos la pista para contároslo. De momento, te dejamos el enlace de la página web de la NASA en el que se ven imágenes del Veggie de la estación espacial y de astronautas hortelanos.

 

A partir de ahora, cuando miréis al cielo recordaréis que hay vida vegetal sobre las nubes.

Revista Espores. La veu del Botànic

Redacción de Espores, la veu del Botànic

Revista de divulgación científica del Jardín Botánico de la Universidad de Valencia