Arroz contra la crisis

El arroz es una de las principales fuentes de alimentación del mundo. A pesar de la sequía su precio se mantiene estable, algo que no ocurre con el maíz o la soja. Esto unido a su riqueza en carbohidratos hace que sea la mejor solución para afrontar la actual crisis agraria y alimentaria.

Es desde hace siglos uno de los alimentos más consumidos por el ser humano. Casi todas las culturas lo incluyen en su dieta y podemos encontrar alguna de sus más de 5.000 variedades en todos los rincones del planeta. Actualmente, el arroz se cultiva en en América, Asia, Europa y África, aunque el principal productor es China, con el 30% de la producción mundial. De hecho, en chino, se utiliza la misma palabra para arroz y alimento. Es el segundo alimento más consumido del planeta y a día de hoy puede ser la clave para salvarnos de una de las crisis alimentarias más duras de los últimos tiempos.

 

En el caso de Europa, los principales productores de arroz son España, Italia, Rusia, Portugal y Grecia. La ubicación de los arrozales no es casual, ya que necesitan zonas templadas y húmedas para crecer, siendo las albuferas anegadas de agua su hábitat natural. Por eso, la cuenca del Mediterráneo y concretamente la costa levantina es uno de los lugares donde podemos encontrar algunos de los mejores arroces del mundo. Entre las variedades que se cultivan en nuestro país destacan los arroces de grano corto, y entre ellos tres especies: el Júcar, el Bahía y el arroz bomba, típico de la Comunidad Valenciana.

 

En términos botánicos, el arroz pertenece a la familia de las Gramíneas. Su cultivo es originario de Asia tropical, concretamente de las zonas geográficas que hoy conocemos como Indonesia, Vietnam, India, Japón, Tailandia y Birmania. Allí comenzó a cultivarse en el año 7000 a. C, y su llegada a Europa se produjo casi seis mil años después. En España se introdujo durante el periodo de la ocupación musulmana, y desde la Península Ibérica se extendió a Francia e Italia primero y a América después gracias a la llegada de Colón al Nuevo Mundo.

 

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Oryza sativa. Arroz común


Dentro de sus propiedades dietéticas destaca la riqueza en hidratos de carbono. Además, es rico en vitaminas E, PP, B1, B2 y prácticamente está libre de grasas. También es rico en minerales, siendo una importante fuente de Fósforo, Hierro, Potasio, y Calcio. Suele utilizarse para dietas y para combatir problemas gastrointestinales.

 

Respecto a su cultivo, la planta puede alcanzar los 1,8 metros de altura. Al igual que el trigo o la cebada, presenta un tallo en forma de caña hueca y hojas lanceoladas acabadas en punta y con nerviación paralela. Lo más llamativo de la planta son las espigas, formadas por una panícula caediza donde se encuentran las semillas y los granos de arroz, que están rodeados por una cubierta de color marrón claro, conocida como salvado de arroz, útil para suplementos alimenticios y como biocombustible.

 

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Extensión de arrozales cultivado en terrazas. Birmania.


Arroz en tiempos de crisis

La actual sequía, la peor de los últimos cincuenta años, está produciendo una subida de los precios de los cereales, especialmente del maíz, el trigo y la soja. Este aumento de los costes a nivel internacional también puede afectar al mercado europeo y a los precios de productos básicos. Sin embargo, tal y como se ha confirmado desde la Unión Europea, el precio del arroz se mantiene, algo que puede servir para amortiguar la actual crisis agraria y alimentaria.

 

La situación es completamente distinta a lo que ocurrió en 2008, cuando el precio del arroz se triplicó, ya que ahora los precios se mantienen estables por la oferta, que sigue siendo mayor que la demanda puesto que existen reservas de arroz suficientes para superar la actual sequía. Sin embargo, algunas asociaciones como la FAO alertan del peligro del aumento del precio del arroz en caso de que algunos países productores impongan una "veda" en las exportaciones, como ocurrió con la India en 2007. A pesar de esta posibilidad, si se cumplen los pronósticos de la comunidad internacional la seguridad alimentaria estaría garantizada, con la ventaja añadida de que la climatología está favoreciendo al máximo la producción de arroz.

 

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China es el principal productor de arroz del mundo. También es el que más consume. La búsqueda de una arroz más productivo es uno de los retos pendientes de los investigadores chinos.


La apuesta por los avances tecnológicos en el cultivo de arroz realizada durante los últimos años también va a tener su recompensa. Gracias a las últimas investigaciones se ha podido aumentar la cantidad de producción en extensiones de terreno más pequeñas además de obtener arroces resistentes a condiciones climáticas diferentes y a plagas. Incluso se ha conseguido cultivar arroz en zonas más secas, y en China el investigador Yuan Longping manipula diversas variedades genéticamente para conseguir una variedad híbrida de cuyo cultivo se obtenga más del triple de arroz que de las variedades tradicionales.

 

Actualmente el área destinada al cultivo de este tipo de arroz, denominado comúnmente como súper-híbrido, abarca una superficie equivalente al 57% de la plantación total de arroz de China, y se sitúa principalmente en el sur del gigante asiático. Si Longping consigue que esta nueva variedad de arroz sea resistente al clima frío de las regiones del norte de China, se habrá conseguido erradicar uno de los principales problemas de este país, donde el arroz es la base de la alimentación del 90% de la población.

 

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Yuan Longping lleva desde 1995 intentando crear una arroz súper híbrido.


En el caso de España casi todas las zonas que cultivan arroz han apostado por el cultivo ecológico, lo que ha permitido el nacimiento de nuevas variedades. Destaca especialmente el arroz "Albufera", obtenido por investigadores del Instituto Valenciano de Investigaciones Agrarias (IVIA), como una variedad con las mismas cualidades que el tipo Bomba, típico de la Comunidad Valencia, aunque posee mejores características para su cultivo. Entre sus ventajas destaca el elevado porcentaje de amilosa en su composición, alrededor de un 25%, al igual que las variedades de grano largo y cristalino, resistentes al proceso de cocción.

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La albufera de Valencia es un escenario perfecto para el cultivo de arroz. En este caso, además de las variedades, el arroz blanco corto de esta zona destaca por su calidad.


El gran foco de actuación de los investigadores que perfilan nuevos tipos de arroz más resistentes es la lucha contra algunos tipos de enfermedades, como el hongo Magnaporthe oryzae a través de la introducción de genes capaces de proporcionar resistencia, o las investigaciones para hacer tipos de arroz menos vulnerables a la sequía. Estos son sólo algunos ejemplos de la capacidad de la ciencia para mejorar la vida de muchas personas en la parte menos desarrollada del mundo. De entre todas las instituciones que se dedican al estudio del arroz destaca el International Rice Research Institute, que financia y publica todo tipo de informes e investigaciones sobre el arroz.

Revista Espores. La veu del Botànic

Redacción de Espores, la veu del Botànic

Revista de divulgación científica del Jardín Botánico de la Universidad de Valencia

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