El cascall i els monstres

Flor i fruit del cascall (Papaver somniferum L.) fotografiats en una plantació en Turquia, prop d'Afyon, al voltant del 1988 Flor i fruit del cascall (Papaver somniferum L.) fotografiats en una plantació en Turquia, prop d'Afyon, al voltant del 1988 Wikimedia Commons

Obtingut del cascall, l'opi era la base del làudan, medicament que els bohemis van consumir indiscriminadament a causa de les seues propietats narcòtiques. Aquestes propietats van ser un dels factors que van predisposar a Mary Shelley i John Polidori a escriure respectivament Frankenstein i El vampir. Aprofundim en la botànica que amaga l'origen de la història d'aquests monstres.

Corria l'any de 1815 quan a l'illa indonèsia de Sumbawa el volcà Tambora va entrar violentament en erupció, llançant a l'atmosfera enormes quantitats de pols, cendres i gasos tòxics. Com a resultat d'això, el sol es va ennuvolar parcialment, produint-se una sèrie d'anomalies climàtiques en l'hemisferi nord del planeta que van donar lloc al fet que 1816 es recorde com l'any sense estiu. I també, i el que és pitjor, al fet que a Europa i Amèrica del Nord es deslligara una terrible fam que va acabar amb la vida de milers de persones.

Va ser precisament en aqueix moment de foscor i mort, clau per al moviment romàntic, quan l'indòmit poeta Lord Byron (1788-1824), condemnat a l'ostracisme social pels seus continus escàndols, va abandonar definitivament el seu país i va partir cap a Suïssa. Però no ho va fer només, sinó acompanyat pel seu metge de capçalera, el Dr. John William Polidori (1795-1821). Un jove erudit oncle, ni més ni menys, que de Dante Rossetti, el cèlebre pintor prerrafaelista.

 

ADORMIDERA 1

Esquerra, Lord Byron en un gravat de 1873 / Wikimedia Commons. I  Dreta, detall del retrat d'Ada Lovelace pintat en 1836 por Margaret Sarah Carpenter. Única filla legítima de Byron. Ada és considerada la primera programadora informàtica / Wikimedia Commons.

adormidera selley

Esquerra, retrat a aquarel·la de Percy Bisshe Shelley (c. 1822) / Wikimedia Commons. I  Dreta, fotogravat de 1889, a partir del conegut retrat de Mary Shelley pintat per Richard Rothwell (1840) / Enciclopedia Libre Universal en Español.

 

Una vegada a Suïssa, Byron es reuniria amb l'assagista i poeta Percy Shelley (1792-1822) i amb Mary, la llavors parella d'aquest. Escriptora precoç, la més coneguda com a Mary Shelley (1797-1851) s'havia escapolit amb el seu amant als 17 anys, perquè el seu pare desaprovava la relació de la seua filla amb un home casat i pare de família. Alguna cosa que resulta sorprenent si tenim en compte que el progenitor en qüestió era el polèmic William Godwin, l'important polític i filòsof protoanarquista. 

Amb idea de passar l'estiu, Byron va llogar un palauet a la vora del llac Lemán, la hui llegendària Vila Diodati. Allí es va veure obligat a refugiar-se amb els seus companys quan, per a consternació del grup de bohemis, la climatologia adversa els va impedir gaudir de les activitats a l'aire lliure durant dies. Dies que, per cert, no van malgastar, perquè els van invertir, entre altres coses, a mantindre profundes converses sobre filosofia i ciència. Especialment, sobre la llavors tan en voga teoria del galvanismo i, més concretament, sobre la possibilitat de retornar la vida mitjançant l'electricitat.

 

ADORMIDERA 2

La Vila Diodati (Ginebra, Suïssa) en 2008 / Wikimedia Commons.

 

Una nit especialment desapacible en la qual els integrants del cercle Diodati llegien Fantasmagoriana (1812), una antologia d'històries alemanyes de fantasmes, en veu alta al costat de la ximenera, a Byron se li va ocórrer proposar als seus col·legues que tots escrigueren un relat de terror. Una idea que a aquests els va semblar de perles, predisposats com estaven pel tenebrós de la vetlada i també, per l'alcohol i el láudano que havien abocat a plaer aquella nit.

Inventat en 1660 pel metge britànic Thomas Sydenham, el láudano es preparava coent a foc lent al bany maria, durant 2 o 3 dies, i després filtrant, una mescla composta per 1 lliura de vi de Màlaga, 1 dracma de canyella (Cinnamomum verum J. Presl, Lauraceae) i clau [Syzygium aromaticum (L.) Merr. & L.M. Perry, Myrtaceae] en pols, 1 unça de safrà (Crocus sativus L., Iridaceae) i 2 unces d'opi (Escohotado, 1998: 274; Esteva, 2005: 98)

 

latex ok

Fruits de cascall regalimant el làtex que proporcionarà l'opi

 

L'opi, component principal del làudan o làudanum de Sydenham, és una substància rica en alcaides (sobretot en morfina, potent analgèsic i sedant anomenat així per Morfeo, déu grec dels somnis) que s'obté extraient i assecant el suc lletós (làtex) produït pels fruits del cascall (Papaver somniferum L., Papaveraceae). Una planta les grans flors de la qual recorden a les de la rosella (Papaver rhoeas L.), el seu parent pròxima. 

Al principi, el làudan es va utilitzar per a calmar tot tipus de dolors (fins i tot els d'origen cancerós). També, per a tractar l'ansietat i l'insomni, i com antitusivo i antidiarreico. No obstant això, no tardaria a trobar altres aplicacions per a res medicinals. I és que prompte es van descobrir les seues propietats narcòtiques, que feien que aquell que ho ingeria en dosis superiors a les prescrites visquera “una espècie de somni contemplatiu” (Rivera & Obón, 1991: 277). Per aquest motiu, malgrat la seua toxicitat i caràcter addictiu, no tardara a posar-se de moda entre les gents de la bohèmia, els qui consideraven a la trucada per alguns “aspirina del segle XIX” (Diniejko, 2002) una sort de licor sagrat que els obriria les portes de la percepció, fent possible així la visita de les muses.

 

laudanum

Flascó de làudan

 

Contra tot pronòstic, ni Byron ni Shelley van arribar a rematar cap narració d'acord amb l'ambient opressiu i lúgubre en el qual van viure aquell fred estiu de 1816. Cosa aquesta que no va ocórrer ni amb Mary ni amb Polidori els qui, arran del repte de Byron, van començar a gestar els que hui dia són considerats relats de culte pels amants de la literatura (i per extensió, del cinema) de terror. És a dir, Frankenstein o el modern Prometeu (1818) i El vampir (1819).

Pel que sembla, la senyora Shelley es va inspirar per a crear al seu monstre en les discussions mantingudes per Byron i el seu espòs sobre:


“ . . la naturalesa del principi vital, i la possibilitat que s'arribara a descobrir tal principi i conferir-ho a la matèria inerta” (Shelley, 2015).

 

frankestein portada

Portada i il·lustració de l'edició de Frankenstein publicada en 1831 per l'editorial londinense Colburn & Bentley / HathiTrust.


Però també i, sobretot, en un inquietant ensomni que va experimentar una matinada. Ensomni que la mateixa Mary va descriure així:

“Vaig veure –amb els ulls tancats, però amb aguda visió mental-, vaig veure al pàl·lid estudiant d'arts impies, de genolls al costat del ser que havia assemblat. Vaig veure a l'horrible fantasma d'un home tendit, i després, per obra d'algun enginy poderós, li vaig veure manifestar signes de vida, i agitar-se amb moviment maldestre i semivital” (Shelley, 2015).

 

vampiro portada

Esquerra, portada de la primera edició de El vampir / British Library. I  Dreta, fotogravat autografiado de Bram Stoker (1906). L'irlandés mai va negar que l'obra de Polidori li va servir d'inspiració a l'hora d'escriure Drácula (1897) / Wikimedia Commons.


Quant a Polidori, sembla ser que va concebre a Lord Ruthven, el seu vampir, tenint en ment a Byron. Un home atractiu i irresistiblement seductor, però també cínic i amoral, que gaudia immensament quan mortificava al pobre i hipersensible metge. Qui, per cert, va haver de suportar que la seua xicoteta joia fóra atribuïda per molts al sàdic del seu cap.


Referències bibliogràfiques
Diniejko, A. (2002). Victorian drug use. The Victorian Web. Literature, history and culture in the age of Victoria.
Escohotado, A. (1998). Historia general de las drogas. Área de conocimiento: Humanidades. Alianza Editorial. Madrid.
Esteva de Sagrera, J. (2005). El opio. De la farmacopea a la prohibición. Offarm, 24(10), 97-110.
Rivera, D. & C. Obón (1991). La guía de INCAFO de las plantas útiles y venenosas de la Península Ibérica y Baleares (excluidas medicinales). INCAFO. Madrid.
Shelley, M. (2015). Frankenstein. Nórdica Libros. Madrid.


Pots trobar més informació sobre el tema en l'article de espores Plantes tòxiques!
espores.org/es/plantas/plantes-toxiques.html

Beatriz T. Álvarez

Doctora en Ciències Biològiques per la UAM (Universitat Autònoma de Madrid), especialista en etnobotànica.

Investigadora i divulgadora científica a càrrec de De plantas, cultura e interdisciplinaridad. Etnobotánica+. Li agrada molt visitar museus i exposicions, i col·leccionar roba i adorns característics d'indumentàries tradicionals.