Microalgues al rescat!

Malgrat la seua grandària aquests microorganismes fotosintètics unicel·lulars juguen un paper crucial en la lluita contra l'efecte hivernacle per la seua eficàcia a l'hora de captar CO2 atmosfèric. Però a més, gràcies a la biotecnologia són una de les apostes més prometedores per a crear energies més respectuoses amb el medi ambient i aliments més sans per a l'ésser humà.

 

Per a mitigar l'efecte hivernacle, per a reemplaçar als combustibles fòssils, per a enriquir els nostres aliments, per a abonar les nostres plantes, per a elaborar productes de bellesa i un sense fi d'aplicacions més, són les que cada dia es descobreixen entorn del món de les microalgues, que alguns ja s'han atrevit a batejar com el nou or verd. Malgrat les seues dimensiones tan xicotetes, aquests microorganimes que viuen en l'aigua o en ambients terrestres de molta humitat, juguen un paper decisiu en la natura com a base de la cadena tròfica i en la dinàmica del diòxid de carboni en el nostre planeta, de fet van ser un dels agents principals en la generació de l'actual atmosfera terrestre.

 

Com a fotosintètiques que són, utilitzen l'energia del sol per a convertir el CO2 atmosfèric en biomassa alliberant oxigen a l'ambient, però la seua estructura unicel·lular les fa més eficients que les plantes superiors, fins a 400 vegades més. Creixen més ràpid i en menys espai, són millors a l'hora de captar la llum, ja que poden moure's pel líquid per a evitar la saturació lumínica o la fotolimitació, i també en l'absorció de nutrients i CO2. A més s'ha descobert que algunes produeixen certes substàncies bioactives d'interès industrial i, tenint en compte que només s'ha estudiat l'1% de les 40.000 espècies descrites, açò les converteix en una reserva potencial de nous productes i aplicacions.

 

MICROALGAS2

Cultiu de microalgues 

 

Encara que es requereix d'una gran inversió tecnològica inicial per a produir les microalgues, s'estan creant nombroses plantes de producció a tot el món. I és que poden créixer pràcticament en qualsevol lloc sempre que disposen d'aigua salada, dolça o fins i tot residual, suficient llum solar, diòxid de carboni, nutrients i ventilació. De fet algunes plantes s'han combinat directament amb un altre tipus d'indústries per a aprofitar els seus abocaments d'aigües residuals, carregades en nutrients, i les seues emissions de CO2, mitigant així en part l'efecte hivernacle. Es conreen en grans estanys a l'aire lliure, poc profunds perquè la llum puga penetrar, o en fotoreactors tancats on les condicions ambientals estaran més controlades.

Les indústries agrícola, farmacèutica i cosmètica porten temps aprofitant-se dels seus avantatges però les seues possibles aplicacions en el camp de l'alimentació, com a font d'energia alternativa als combustibles fòssils i fins i tot a l'arquitectura sostenible, són les línies d'investigació més capdavanteres en l'actualitat.

Microalgues al menú
S'ha comprovat que certes microalgues són una font de substàncies amb alt valor nutritiu com a vitamines, àcids grassos o aminoàcids essencials, que són complements excepcionals per a l'alimentació i que poden aportar efectes beneficiosos per a les persones. Raó per la qual cada vegada més se suscita l'interès de la seua investigació i la seua aplicació es dirigeix al camp de la biotecnologia aplicada a l'alimentació. La producció a partir de les microalgues d'àcids grassos omega-3, carotenoides i altres compost que s'utilitzen com a additius i colorants alimentaris naturals és una cosa ja habitual al nostre país.

 

MICROALGAS3

Galetes de microalgues fabricades por el Ainia

 

No obstant açò el projecte Inmugal, desenvolupat pel centre tecnològic Ainia, Leia Fundació, AZTI-Tecnalia i INBIOTEC, va més enllà ja que ha aconseguit desenvolupar els primers prototips d'aliments saludables a partir de les microalgues Chlorella i Spirulina. Es tracta de galetes tradicionals i salses de baixa acidesa, tipus maioneses, a les quals se'ls ha incorporat durant el seu procés d'elaboració tradicional microalgues riques en polisacàrids que poden ajudar a estimular el sistema immunològic humà.

 

A més, s'incorporen mitjançant microencapsulació perquè la seua funció inmunoestimuladora s'inicie una vegada estiga en l'estómac i així garantir al màxim la seua eficàcia. També destacar que aquests microorganismes cada vegada són més utilitzats en el camp de l'aqüicultura ja siga com a font d'aliment directa per al zooplancton que al mateix temps és ingerit pels peixos en les piscifactories, o per a crear pinsos enriquits que milloren la qualitat dels animals.


Biocombustibles més ecològics

L'elevada dependència pels combustibles fòssils i l'increment continuat del seu preu lligat a la seua escassetat cada vegada més evident, fa imprescindible la recerca de noves fonts d'energies que puguen assumir aquesta demanda. L'alternativa dels biocombustibles sembla haver entrat amb força en el mercat energètic pel seu caràcter aparentment renovable però comporta nombrosos problemes derivats que encara estan per solucionar.

 

MICROALGAS5

Estanys de microalgues

 

Davant aquest panorama arriben les microalgues capaces de biosintetitzar lípids, una excel·lent font per a la producció de biodièsel. Però serà un combustible molt més ecològic donat que és altament biodegradable, no tòxic, sense SO2 ni productes orgànics aromàtics, i amb menys emissions de CO i CO2 en la seua utilització. A més, les seues dimensions tan diminutes i la seua naturalessa aquàtica les fa perfectes per a la producció a escala industrial, i no necessiten terra fèrtil ni plaguicides per al seu desenvolupament, com en el cas de les plantes, que competeixen amb els cultius destinats a l'alimentació i afavoreixen la desforestació i la pèrdua de biodiversitat. Sí utilitzen aigua però fins a un 99% menys que l'agricultura convencional, ja que no la consumeixen, i pot ser de baixa qualitat o no destinada al consum humà com el cas de les aigües residuals.

 

MICROALGAS4

 

A més són fins a deu vegades més productives que les plantes "oleaginosas" i absorbeixen més CO2, 180 tones a l'any per cada 100 tones de microalgues conreades. Després de l'extracció de l'oli i el seu posterior tractament es pot aprofitar la biomassa residual per a produir biogas i, com hem dit abans, poden aprofitar els residus gasosos i els abocaments d'un altre tipus d'indústria si es combinen adequadament. En definitiva una alternativa més rendible, productiva i respectuosa amb el medi ambient en les diferents fases del procés de producció. A Espanya ja podem trobar diferents centres d'investigació i plantes de producció distribuits per tota la península, com la planta de Jerez de la Frontera, la més gran d'Espanya i la segona d'Europa. A més empreses com Repsol ja comencen a treballar amb les microalgues així que no es planteja com una solució molt llunyana.

 

Cobertes verdes i bioclimàtiques

MICROALGAS6

Prototip de casa amb façanes bio-reactivas

 

A Alemanya les façanes bio-reactives estan revolucionant el sector de l'arquitectura sostenible. Un nou sistema permet la producció de microalgues a les cobertes dels edificis donant ombra i generant energia renovable al mateix temps. Els microorganismes es conreen en llepes de vidre, a manera de bioreactors, que produiran biomassa suficient per a donar ombra i refrescar així l'ambient a l'interior dels habitatges. Però a més es podrà utilitzar aqueixa mateixa biomassa com a recurs energètic per a alimentar l'edifici, per no parlar de la part estètica amb un disseny peculiar que ja ha fascinat a arquitectes i propietaris. Encara són prototips però no tardaran molt a aplicar-se al mercat.

Elisa Caballer

Llicenciada en biologia i ciències ambientals Tècnic de Cultura i Comunicació al Jardí Botànic de la Universitat de València

Mitjà