LA BOTÁNICA Y LOS ORÍGENES DE LA FOTOGRAFÍA

Fueron Anna Atkins y su pasión por la botánica quienes crearon el primer libro de la historia ilustrado con fotografías, a partir de sus herbarios de algas. Ciencia y arte, una vez más, fueron de la mano al iniciar el uso de la imagen fotográfica con carácter de documento científico.

 

En busca de una recreación del mundo lo más realista posible, pintores y dibujantes utilizaron desde el surgimiento de la óptica espejos, lentes e instrumentos basados en ellos, la cámara oscura o la cámara clara, como apoyo en la producción de sus imágenes. Así que la fotografía surge cuando a uno de estos instrumentos, la cámara oscura, perfeccionado durante varios siglos de uso, se le introduce un material fotosensible mediante el cual se consigue registrar y fijar las imágenes proyectadas en su interior.

 

No es de extrañar por ello que entre los pioneros de la fotografía encontremos a artistas y dibujantes, como Louis Daguerre, familiarizados con el uso de instrumentos ópticos para dibujar, pero también a científicos que aplicaron sus conocimientos de óptica, matemáticas o química, para desarrollar una técnica que les permitiría registrar la realidad de una manera precisa aún sin tener dotes para el dibujo.

 

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Primera fotografia de la historia. Joseph-Nicéphore Nièpce

 

La primera persona en fijar la imagen fue el francés Joseph-Nicéphore Nièpce. Químico, científico, inventor junto con su hermano de un motor precursor de los motores de explosión, y litógrafo, fue su falta de habilidad en el dibujo lo que le llevó a estudiar otras maneras de registrar la imagen sobre las piedras para litografía.

 

En Gran Bretaña, el desarrollo de la fotografía en el siglo XIX está claramente ligado al mundo científico. Los investigadores de la época se reunían en la Royal Society, donde sus inventos eran presentados, compartidos, discutidos y patentados. A esta organización pertenecían Sir John Herschel, Henry Fox Talbot, George Children y John P. Atkins (padre y marido, respectivamente, de Anna Atkins).

 

Sir John Herschel por su parte fue uno de los científicos más conocidos de su época. Sus intereses abarcaban numerosas áreas de la ciencia (óptica, química, botánica, matemática, meteorología), pero es recordado sobre todo por sus aportaciones en el campo de la astronomía y de la filosofía natural. Entre otras muchas contribuciones a la astronomía, Herschel realizó una cartografía del cielo tanto desde el hemisferio Norte, desde el que ya se habían llevado a cabo estudios anteriores, como desde el hemisferio Sur, el gran desconocido. Para ello viajó con su familia y su telescopio a Sudáfrica, donde residió varios años.

 

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Flora Herscheliana

 

En este entorno, más distendido que el mundo académico inglés, tuvo tiempo para dedicarse a otras actividades. Entre ellas, colaboró con su mujer en la producción de ilustraciones botánicas. Herschel trazaba las líneas de esbozo mediante una cámara lúcida y su esposa las finalizaba. Entre 1834 y 1838 realizaron 131 ilustraciones de flora sudafricana, que mucho más tarde, en 1996, han sido publicadas bajo el título 'Flora Herscheliana'.

 

Pero además, Herschel fue uno de los pioneros de la fotografía, y sus aportaciones fueron decisivas para el desarrollo de esta técnica. Interesado en la luz y sus propiedades, experimentó con sustancias químicas que reaccionaban a ella. Fue así como descubrió que el hiposulfito de sosa funcionaba como fijador de las sales de plata, descubrimiento que compartió con Talbot y que este utilizará para fijar sus calotipos. El hiposulfito ha sido utilizado desde entonces como fijador en todos los procesos fotográficos que utilizan sales de plata.

 

También descubrió que algunas sales férricas son fotosensibles, a partir de lo cual inventó la cianotipia, técnica mediante la que se obtienen imágenes de una característica tonalidad azul. Aunque será una mujer, la botánica Anna Atkins, quien desarrollará esta técnica.

 

Una botánica y la pasión por la fotografía

Hija de George Children, biólogo y director del departamento de Historia Natural del British Museum, Anna Atkins se formó en un ambiente científico y fue una estudiosa de la botánica. A través de las amistades de su padre y su marido, el también científico John P. Atkins, conocería a Henry Fox Talbot y a sir John Herschel, y con ellos el invento de la fotografía.

 

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John Herschel a la izquierda y uno de sus primeros cianotipos experimentales a la derecha

 

A Atkins le interesó especialmente la técnica de las cianotipias, descubierta por este último en 1842. Esta técnica permitía la obtención de imágenes por contacto, esto es, colocando objetos como plantas o encajes directamente sobre una superficie previamente emulsionada con una solución de ferricianuro de potasio y citrato férrico amoniacal, y exponiendo el conjunto a la luz solar.

 

Atkins dedicó más de diez años a la producción de un compendio de algas británicas, que publicó en forma de álbumes. Bajo el título British Algae: Cyanotype Impressions, estos álbumes, realizados sus imágenes, texto y portadas con cianotipia, eran producidos de forma manual, siendo cada imagen realizada individualmente a partir del herbario confeccionado previamente. En total suman alrededor de 400 imágenes y se conocen unas doce copias publicadas entre 1843 y 1853.

 

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British Algae: Cyanotype Impressions. Anna Atkins

 

British Algae: Cyanotype Impressions es el primer libro de la historia ilustrado con fotografías. Fue el primer intento de aplicar la fotografía con el fin de reproducir y repetir imágenes. Además, en un momento en el que existían muy buenos copistas e ilustradores, la propia Atkins había ilustrado anteriormente trabajos de su padre como Genera of Shells, supuso un hito en la historia de los álbumes ilustrados, al utilizar la imagen fotográfica con carácter de documento científico.

 

Las imágenes de British Algae son precisas, pero también delicadas y bellas, y abrieron toda una nueva parcela de experimentación a la fotografía y sus posteriores aplicaciones tanto en la ciencia como en el arte.

Gelatinobromuro

Pilar Beltrán d'Estudi Gelatino Bromuro.

Col·lectiu fotogràfic de València, que aposta tant per les noves tècniques digitals com per la recuperació de tècniques analògiques

gelatinobromuro.wordpress.com

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