LYNN MARGULIS, PASSIÓ PELS BACTERIS

Fent gala d'una intuïció excepcional i d'un coneixement formidable de la biologia, Lynn Margulis situà l'estudi de l'origen de les cèl·lules a un plànol destacat. Gràcies a ella es descobrí que els bacteris eren els motors de l'evolució i dels canvis en el nostre planeta.

L'interès de Lynn Margulis pels bacteris es va despertar poc temps després d'acabar la seua llicenciatura en ciències en la universitat de Chicago. En aquella època la biologia evolutiva era pràcticament desconeguda i els bacteris tenien la dimensió de gèrmens de caràcter patogen i sense interès en l'esfera de l'evolucionisme. Però lluny d'acovardir-se, Margulis va recuperar obres ignorades i oblidades per a recolzar la seua primera intuïció sobre la importància del món microbià en l'evolució.

 

Una alumna avantatjada

Després de l'èxit del seu primer treball,  van arribar molts més que van avalar les seues teories, i per això molts la consideren la mare de la Biologia Evolutiva i l'autora de la nova classificació de totes les criatures visibles i invisibles, en col·laboració amb el científic K. V. Schwartz, basada  en cinc grans regnes. Diuen que el dels microbis era el seu regne favorit, però també va destacar com a divulgadora. Escrigué tant en solitari, com en col·laboració amb el seu fill Dorion Sagan, i amb altres distingits científics, fent una gran tasca de difusió i elaborant continguts amens i aptes per a tots els públics.

 

12666_1

 

Lynn Margulis (1938-2011) va ser una avançada en tots els sentits. Amb tan sols 16 anys va ser acceptada en el programa per a alumnes avantatjats de la Universitat de Chicago, d'on sortí quatre anys després "amb una llicenciatura i també amb un marit", segons les seues pròpies paraules.  Es tractava del televisiu astrònom Carl Sagan, amb qui va tenir dos fills, però tornà a a casar-se anys després amb el químic nord-americà Nick Margulis, de qui va obtenir el seu cognom.

 

Durant la seua primera etapa en la Universitat, Margulis va viatjar a Mèxic per a treballar en un projecte d'etnobotànica al costat d'Oscar Lewis, el llegendari antropòleg de la pobresa que estudiava la vida quotidiana de Tepoztlán. En torna es doctorà i treballà com a professora associada amb el científic James F. Crow. A més, tingué temps per realitzar un màster en biologia molecular i començar la lectura de l'obra fonamental d'I.B Wilson, The Cell in Development and Heredity (1928), un treball que la portà a prestar atenció a l'herència citoplasmàtica".

 

En aquesta època, Lynn va definir la seua vocació per la genètica i els bacteris, tot i que no s'incloïen en aquesta branca. Gràcies a les seues investigacions no va tardar a adonar-se del paper central que la simbiosi va jugar en l'origen de les cèl·lules nucleades de plantes, fongs, animals i molts microorganismes. Així, mentre alguns miraven cap al ADN, ella ho va fer cap al planeta, la qual cosa li va permetre descriure la relació entre alguns processos centrals de l'evolució biològica amb la transformació de l'atmosfera, els sediments i la hidrosfera de la Terra mateixa.

 

Margulis i els bacteris

El primer gran treball i possiblement el més reconegut de Margulis és la seua "Teoria de la endosimbiosis seriada" (SET). no hi tingué fàcil, tractrà durant anys de que el seu treball es publicara, i assumí quinze vegades la negativa de la comunitat científica. Finalment l'any 1966 la revista Journal of Theoretical Biology va acceptar el seu article Origin of Mitosing Cells i un any després es publicà, estem davant l'inici d'un canvi per a la història de la ciència.

 

MARGULIS2

 

Segons la seua teoria en l'origen evolutiu de les cèl·lules eucariotes (amb nucli) es trobaria la simbiosi entre diferents cèl·lules procariotes. Les capaces d'utilitzar l'oxigen en el seu metabolisme donaren lloc a les mitòcondries; les procariotes capaces de realitzar fotosíntesis serien les precursores dels cloroplasts; i certes cèl·lules amb capacitat de moviment haurien donat lloc als flagels i cilis.

 

Les simbiosis són associacions entre individus de diferents espècies que beneficien als dos organismes implicats; la dependència pot ser tan forta que cap de les dues espècies siga capaç de sobreviure sense l'altra. L'exemple més conegut és el dels líquens: una associació simbiòtica entre alga i fong que a simple vista prendríem per un únic individu.

 

A partir de la SET, Margulis va desenvolupar una nova hipòtesi, la de la Simbiogènesi. Seria un valor evolutiu generador de variació que podria originar noves espècies: dos organismes que han evolucionat per separat s'associen en un determinat moment i apareix una situació beneficiosa en el mitjà en el qual viuen, i finalment acaben sent un únic organisme. La principal novetat és que des dels seus inicis la biologia evolutiva se centra en l'estudi dels animals i les plantes, a les quals considera actors de les innovacions que han conduït als màxims nivells de complexitat i especialització, però Margulis formula que són els bacteris els artífexs d'aquesta complexitat i dels actuals refinaments dels diferents organismes. D'alguna forma els bacteris són els motors de l'evolució.

 

En paraules de Lynn Margulis, la simbiogènesi reuneix a individus diferents per a crear entitats més grans i complexes. Les formes de vida simbiogenétiques són fins i tot més improbables que els seus inversemblants «progenitors». Els «individus» permanentment es fusionen i regulen la seua reproducció. Generen noves poblacions que es converteixen en individus simbiòtics multiunitaris nous, els quals es converteixen en «nous individus» en nivells més amplis i inclusius d'integració.

 

Rere el passos de Darwin?

Els postulats de Margulis encaixen perfectament en la teoria darwinista de l'evolució: els organismes apareguts per simbiosi serien varietats millor adaptades que superen la selecció natural. Una teoria que té molts partidaris però també molts detractors procedents del sector més dur del neodarwinisme, que defensa el paper primordial de les mutacions en l'evolució. Per a ells, les mutacions a l'atzar constitueixen l'únic mecanisme possible per a originar variacions sobre les quals puga actuar la selecció natural, tot i això encara no ha pogut demostrar-se que les mutacions puntuals puguen realment generar noves espècies. Margulis, per contra, col·loca la cooperació (simbiosi) entre els diferents organismes com a centre del procés evolutiu.

 

El planeta està viu: La hipòtesi de Gaia

Lynn Margulis també va ser una ferma defensora de la Hipòtesi de Gaia formulada per James Lovelock en els anys seixanta. Segons aquesta hipòtesi, la Terra és un sistema autoregulador que tendeix a equilibrar-se a través d'un conjunt de models científics de la biosfera, i les condicions de la Terra s'han vist modificades per la pròpia vida.

 

james-lovelock-teoria-de-gaia

 

Abans que la Hipòtesi de Gaia fóra formulada s'acceptava que la vida havia sorgit i havia evolucionat perquè la Terra comptava amb les condicions òptimes perquè açò es produïra. La Terra hauria evolucionat independentment de la presència dels éssers vius, i aquests s'haurien anat adaptant a aqueixes condicions canviants. Però Gaia proposa que una vegada donades les condicions perquè sorgira la vida en la Terra, la pròpia comunitat d'éssers vius ha sigut la principal responsable dels canvis operats en el planeta i que per açò la Terra és tan diferent a la resta de planetes de el Sistema Solar. Per tant, segons la Hipòtesi la vida i el medi ambient interaccionen, comportant-se com un tot, diluint les diferències entre matèria orgànica i inorgànica i configurant un sistema en el qual l'una i l'altra es nodreixen mútuament.

 

hipotesis_de_gaia

 

El que Margulis va afegir la Hipòtesi de Gaia és que la química de l'atmosfera, la temperatura, i la salinitat dels oceans no són fortuïtes, sinó que estan relacionades amb la respiració de trilions de microorganismes i bacteris que les modifiquen. L'acció de la matèria orgànica amb les seues transformacions i reutilitzacions ha vingut modificant la Terra convertint-la en un planeta més habitable, ampliant la possibilitat de contenir més vida.

Revista Espores. La veu del Botànic

Revista de divulgació científica del Jardí Botànic de la Universitat de València. 



Nota legal: Revista Espores. La veu del Botànic es fa responsable de la selecció de bloguers però no dels continguts i opinions en els articles dels mateixos.

Mitjà